El futuro incierto de los casinos sacude la prosperidad de Macao

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Macao (AFP) – Las calles de Macao se llenaron de gente por el Año Nuevo Lunar, tras el fin de las restricciones anti-covid, pero el incierto futuro de los casinos, en la mira de las autoridades chinas, oscureció las celebraciones en esta ex colonia portuguesa.

Los turistas de China continental han acudido en masa a la ciudad de los juegos de azar, visitando sus tiendas y sitios históricos.

Pero a medida que regresan los visitantes, Macao está contra las cuerdas ya que Beijing exige que diversifique su economía basada en los casinos.

Pero es difícil imaginar que la ciudad, el único territorio chino donde los casinos son legales, renuncie a este lucrativo sector.

Pero desde Pekín no dejan de presionar. La campaña anticorrupción del presidente Xi Jinping ha asestado un duro golpe al juego y al lavado de dinero.

Macao “enfrenta un problema intrínseco”, dijo a la AFP David Green, un experto asesor de la industria del juego.

Por un lado, sus autoridades deben demostrar a Pekín que están a favor de la finalización de los Juegos, pero por otro lado, deben mantener esta fuente de ingresos crucial.

El año pasado, esta ciudad de 700.000 habitantes vio caer sus ingresos a sus niveles más bajos (alrededor de $5.200 millones), ya que los negocios cerraron debido a las infecciones de covid.

Celebraciones del Año Nuevo Lunar en Macao, China, el 22 de enero de 2023 © Eduardo Leal / AFP

“Un paso adelante”

Solo seis operadores comparten este jugoso mercado. Antes de la pandemia, generaba seis veces más ingresos que Las Vegas.

En diciembre, el gobierno local renovó las concesiones de los operadores por 10 años, conservando el sistema e introduciendo nuevas condiciones para las inversiones fuera del juego.

Los peatones tocan la cabeza del dragón durante las celebraciones del Año Nuevo Lunar el 22 de enero de 2023. © Eduardo Leal / AFP

Desde entonces, empresas del sector prometieron invertir $14.900 millones en la construcción de parques temáticos, restaurantes gourmet y teatros.

Para la ex diputada Sulu Sou, este es “un paso adelante” en la diversificación de la economía de Macao.

“Los cambios en la industria y las actitudes de China continental hacia los juegos de azar han obligado al gobierno (de Macao) a poner estos términos por escrito”, dijo a la AFP.

Sou también recuerda la caída del magnate de los casinos Alvin Chau, quien fue sentenciado la semana pasada a 18 años de prisión por dirigir un imperio de apuestas ilegales.

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Una calle turística en Macao, China, durante las celebraciones del Año Nuevo Lunar el 22 de enero de 2023. ©Peter PARQUES/AFP

Chau es el fundador de Suncity Group, un pionero en la industria de viajes que trae a jugadores de China continental a Macao.

“Fue una señal importante para la sociedad. Incluso si volvemos a la normalidad, ya no podremos usar las viejas formas de hacer una fortuna”, cree Sou.

“Vieja gloria”

El mes pasado, Macao levantó la mayoría de las restricciones sanitarias y reabrió sus fronteras.

Para residentes como Mariana Soares, farmacéutica, la reapertura significó el final de tres años de angustia y caos económico.

Avenida San Ma Lo de Macao durante las celebraciones del Año Nuevo Lunar el 22 de enero de 2023 © Eduardo Leal / AFP

“De repente vienen todos y es como si todo lo que pasó antes se hubiera borrado”, dijo a la AFP.

Kam Pang, propietario de un salón de baile, está cerrando su negocio después de dos años “mentalmente agotadores” y $25,000 en pérdidas debido a los cierres debido a la crisis de salud.

Las autoridades de la ciudad, deseosas de pasar página al covid, han hecho todo lo posible para que las festividades del Año Nuevo Lunar sean un buen impulso económico.

Los hoteles de alta gama estaban llenos y las autoridades vieron regresar a los viajeros de fin de semana, hasta la mitad de los niveles previos a la pandemia.

Los ingresos de los juegos de consumo alcanzarán el 55% de los niveles anteriores a Covid para fin de año y el 85% para 2024, dicen los analistas de Credit Suisse.

“Macao volverá a levantarse, pero no sé si recuperará su antiguo esplendor”, se pregunta Soares, que piensa mudarse para mejorar sus condiciones económicas.

Los artistas interpretan a Tsai Shen Yeh, el dios de la riqueza, durante las celebraciones del Año Nuevo Lunar en Macao, China, el 22 de enero de 2023. © Eduardo Leal / AFP

Para Kam Pang, “la pregunta es si la gente querrá volver a Macao, no para jugar sino para hacer otra cosa”.

© 2023 AFP

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